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¿Hasta qué edad podemos aprender otro idioma?

Un estudio reveló que hay una edad óptima para aprender otro idioma y hablarlo con fluidez.

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Se dice que las personas nunca dejan de aprender, sin embargo, en cuestión de aprendizaje de idiomas las cosas son más complejas. Una investigación publicada por la revista Cognition, sugiere que hay una edad donde estamos altamente calificados para aprender un nueva lengua. Después de ese período nuestra habilidad comienza a disminuir.

De acuerdo a esta publicación, lo ideal es comenzar a estudiar otro idioma antes de los 10 años. De ahí se estará altamente calificado -con una tasa de aprendizaje óptimo- hasta los 17 o 18 años.

Para llegar a esta conclusión se realizó una prueba gramatical vía Facebook en la que participaron cerca de 670 mil personas de distintas edades y nacionalidades, donde les pedían determinar si una oración gramatical en otro idioma era correcta o incorrecta.

Los participantes debían proporcionar su edad, el tiempo invertido en su aprendizaje de otro idioma y el contexto en que lo hicieron (tomando clases, mudándose a un país de habla inglesa, etc); así se obtuvieron estos números:

  • 246 mil de las personas que hicieron la prueba crecieron hablando únicamente inglés, el resto son bilingües o multilingües.
  • Excluyendo el inglés, los idiomas nativos más comunes fueron el finlandés, turco, alemán, ruso y húngaro.
  • La mayoría de quienes contestaron el cuestionario tienen de 20 a 30 años. El más joven tiene 10 años, el mayor 70.

Los investigadores analizaron estos datos con ayuda de un programa informático y determinaron que el aprendizaje gramatical más intenso se da en la infancia, continúa en la adolescencia y decrece en la edad adulta. Esto reforzaría la creencia de que para los niños es mucho más fácil aprender otro idioma.

Aunque la causa en el descenso de esta tasa de aprendizaje no está clara, los investigadores la atribuyen a que el cerebro de un adulto se vuelve menos adaptable a los cambios.

“Es posible que haya un cambio biológico. También que sea algo social o cultural (…) En muchas sociedades se es menor de edad hasta los 17 o 18 años. Después de eso, una persona abandona la casa, quizás trabaja a tiempo completo o se convierte en un estudiante universitario especializado. Todo esto puede causar un impacto en el aprendizaje para cualquier idioma”.

… explicó Josh Tenenbaum, coautor del estudio y profesor de ciencias cerebrales y cognitivas en el Instituto de Tecnología de Massachusetts.

Pero entonces ¿por qué hay estudiantes en edad adulta que logran volverse profesionales del idioma y hablan una o más lenguas con fluidez? Incluso algunos estudios sugieren que el aprendizaje de otro idioma es benéfico para el cerebro y retrasa la aparición de demencia.

La profesora Marilyn Vihman, del departamento de lengua y ciencia lingüística de la Universidad de York, afirmó que la edad no siempre es determinante en el aprendizaje de un nuevo idioma:

“La idea de que no se puede alcanzar la capacidad nativa de un idioma si no se comienza temprano es cuestionable. Tales casos son raros, pero ocurren y están documentados. Hay casos de personas que en sus 20 años aprenden un nuevo idioma y pueden pasar como espías.

No creo que haya una edad crítica como tal, solo una meseta que se establece después de la adolescencia para la mayoría pero no para todos”

No obstante, la doctora Danijela Trenkic, también de la Universidad de York, mencionó que este estudio solamente profundiza en la gramática, que es sólo uno de varios elementos que conforman al lenguaje:

“Puedes ser un excelente comunicador, incluso si no suenas como un hablante nativo o no construyes todas tus oraciones gramaticalmente correctas”

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